Los Riesgos del Proyecto de Ampliación del Canal de Panamá: 2004

Los Riesgos del Proyecto de Ampliación del Canal de Panamá

 Ariel R. Rodríguez V.

El pasado 4 de junio fui al Auditorium E. S. Tupper del “Smithsonian” (STRI) a escuchar un ciclo de conferencias de noveles estudiantes universitarios norteamericanos sobre diversos temas socio-ambientales en la República de Panamá.  Estos estudiantes vienen semestralmente bajo los auspicios de un programa internacional que en Panamá desarrolla el tema de conservación y desarrollo.  Sus aportes intelectuales son invaluables y sus méritos son innegables.  Cada semestre que asisto a sus presentaciones finales, me fascino de los logros, del interés y compromiso ambiental que despertaron estando en nuestra tierra.  Ojalá algún día nuestros estudiantes panameños tuvieran la oportunidad de ir a otros lares del mundo a estudiar, comprender y producir resultados similares.

Pero cuál es el punto?  El punto es que todos los estudios cortos que realizan estos estudiantes, son un verdadero acerbo de conocimientos y de documentación de hechos socio-ambientales ligados al desarrollo de nuestro país, que nos sirven de elementos de análisis y de discusión.  Este es el caso del estudio realizado por Caroline Gross, estudiante regular de la Universidad de Harvard, quien de manera sencilla recopiló y sistematizó la información que se debate en Panamá en torno a la ampliación del Canal de Panamá y lo que podemos esperar este mega-proyecto.

Caroline tituló su trabajo de investigación: Using the Trees to Understand the Forest: Evaluating the Risks of the Panama Canal Amplification Project (Usando los Árboles para Comprender el Bosque: Evaluando los Riesgos del Proyecto de Ampliación del Canal de Panamá), el cual ella magistralmente ha resumido de la siguiente manera y el cual avalo y comparto, sin agregarle ni un punto, ni una coma:

“Dentro de este mes, la Autoridad del Canal de Panamá anunciará los planes del Proyecto de la Ampliación del Canal, y la construcción podría empezar dentro de un año.  Este proyecto involucrará la construcción de un tercer juego de esclusas con la capacidad de dejar pasar los barcos Post-Panamax, los cuales son demasiado grandes para pasar a través del Canal actual.  En la historia de la República de Panamá, la idea de aumentar la capacidad de las esclusas se ha discutido varias veces.  Hoy, la ACP dice que el proyecto es necesario para mantener un Canal competitivo en el comercio marítimo mundial, y cita el hecho de que cada año más barcos de tamaño Post-Panamax se construyen.  La ACP también ha dicho que será necesario construir embalses en tres ríos oeste del Canal, en un área que se incorporó a la Cuenca Hidrográfica del Canal con la aprobación de la Ley 44 el último día de la presidencia de Ernesto Pérez Balladares, el 31 de agosto de 1999.  Estos embalses inundarían 45,000 hectáreas de tierra donde viven 8,500 o más campesinos, mayormente en la provincia de Coclé.

Después de la aprobación de esta ley, que fue una sorpresa a toda la gente que vive en la nueva parte de la cuenca (la llamada Cuenca Occidental), un grupo de campesinos se reunieron en la Gran Asamblea Campesina Contra la Inundación con el propósito de rechazar cualquier proyecto que requiera su reubicación de sus tierras.  Eventualmente, este grupo cambió su nombre a la Coordinadora Campesina Contra los Embalses (CCCE), y desde entonces ha opuesto el proyecto con ayuda de Pastoral Social-Cáritas Panamá (PSCP), una organización de justicia social de la Iglesia Católica.  Según ellos, la ACP sigue escondiendo sus motivos desde que recibió la primera resistencia al proyecto.  También, estos grupos han preparado literatura que explica las maneras de proveer el agua necesaria para las esclusas nuevas sin construir los embalses.  Estas ideas, desarrolladas por ingenieros distinguidos, muestran que ni los embalses ni la reubicación de la gente es necesario para seguir con el Proyecto de la Ampliación del Canal, y es posible que la ACP anuncie este mes que no construirá estos embalses.

Hay un asunto más grande e importante que, hasta ahora, no ha recibido mucha atención pública.  Es que la declaración de la ACP, que la Canal se volverá obsoleto sin la ampliación, está basada en datos irrelevantes de barcos que no usan el Canal de Panamá.  Los datos de los barcos que pasan a través del Canal sugieren que el Canal seguirá siendo competitivo.  Ningún usuario ofrece invertir en el proyecto, una señal de la baja rentabilidad del proyecto.  Más grave, es probable que la ACP subestime el costo del proyecto para asegurar su aprobación, una práctica que ocurre en la mayoría de los proyectos de más de mil millones de dólares, según Bent Flyvberg, un profesor dinamarqués.  Por eso, este ensayo argumenta que aunque la inundación posible en la Cuenca Occidental del Canal de Panamá puede dificultar las vidas de miles de personas, este tema representa sólo una fracción pequeña de los aspectos problemáticos del Proyecto de la Ampliación del Canal.  Sin embargo, este conflicto sobre los embalses se puede ver como un microcosmo del proyecto entero, y así funciona como herramienta inapreciable para entender el peligro que el proyecto le causaría al pueblo panameño.

Usando información de la ACP, PSCP, académicos, economistas, y periódicos, este ensayo esboza una situación en la Cuenca Occidental en que la ACP rechaza contestarles a críticos responsables, ignora alternativas aceptables, y no comparte información importante con las personas afectadas.  Además, las mismas acciones están ocurriendo actualmente con el proyecto en general, pero hay más en juego porque las personas afectadas son la entereza del país de Panamá.”

Este artículo fue escrito el 4 de julio de 2004.

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