UNESCO insta a Panamá a proteger Sitio de Patrimonio Mundial

El Comité de Patrimonio Mundial se Compromete a Proteger un Sitio de Patrimonio Mundial de Panamá y Costa Rica

Gobierno Panameño reprendido por el Comité de Patrimonio Mundial por los proyectos de represas y la degradación del Parque Internacional La Amistad

CHRISTCHURCH, New Zealand– El Comité de Patrimonio Mundial decidió ayer tomar acción sobre una petición entregada para el Center for Biological Diversity y más de 30 otras organizaciones en las Estados Unidas, Panamá, y Costa Rica, para determinar el nivel de amenazas que enfrenta el Parque Internacional La Amistad (PILA). Este Parque es un sitio de Patrimonio Mundial localizado en Panamá y Costa Rica que protege la mayor franja de selva virgen de todo Centroamérica. El Parque es uno de últimos refugios para las especies en peligro de extinción como el jaguar, el ocelote, el tapir de Centroamérica, el quetzal y el águila harpía.

El Comité de Patrimonio Mundial inscribió la porción de Costa Rica de La Amistad como un sitio del Patrimonio Mundial en 1983, y inscribió todo el Parque como un sitio del Patrimonio Mundial en 1990, después que Panamá nominó su porción del Parque en 1989. La decisión de inscribir La Amistad como un sitio del Patrimonio Mundial se fundamentó sobre el hecho que es un ejemplo sobresaliente de la evolución biológica y porque el Parque proporciona importantes hábitat para las especies amenazadas.

Las conservacionistas y los grupos indígenas entregaran la petición en abril del 2007 para colocar La Amistad como sitio de Patrimonio Mundial en Peligro, principalmente debido a la construcción inminente de cuatro proyectos hidroeléctricos localizados muy cerca de los límites del Parque. Estas represas – tres que serán dirigidas por AES Corporation de EE.UU., una por la empresa Colombiana Hidroecológica del Teribe, S.A. – serán construidas sobre dos ríos importantes cuyas cuencas media y alta se encuentran dentro de La Amistad: el Changuinola y el Bonyic. Los cambios resultantes en el sistema de los ríos alterará la ecología de La Amistad impidiendo el flujo libre de las aguas y creando grandes embalses. Una inscripción como sitio “en peligro” requeriría que los gobiernos de Panamá y Costa Rica, en consulta con el Comité de Patrimonio Mundial, adopten un programa de medidas correctivas para reparar los valores excepcionales del Parque. Esta inscripción también permitiría que el Comité de Patrimonio Mundial asigne un apoyo financiero del Fondo de Patrimonio Mundial.

Según Ezequiel Miranda, un líder comunitario vecino de La Amistad, “los proyectos hidroeléctricos irían en detrimento para las culturas indígenas que como siempre históricamente, son afectados por la supuesta propuesta de “desarrollo”. De hecho, los embalses inundaran tierras de dos pueblos indígenas y desplazaran varios cientos de personas indígenas de la etnia Ngobe. Las represas tendrían impactos negativos masivos sobre muchas especies de peces diádromos y camarones en los ríos, que emigran entre el agua dulce y el mar. Las represas terminarían esta migración.

El Comité de Patrimonio Mundial lamenta que los proyectos hidroeléctricos no fueron comunicados al Comité y ha solicitado que Panamá y Costa Rica inviten al Centro de Patrimonio Mundial y la UICN para visitar el Parque. Después de la visita, el Comité solicitara que los dos países presenten un informe sobre el estatus de conservación del Parque para la próxima sesión del Comité de Patrimonio Mundial en el 2008. Si los dos países no toman medidas adecuadas para reparar el estatus de conservación, el Parque Internacional La Amistad (PILA) podría ser inscrito como un sitio del Patrimonio Mundial “en peligro,” como la petición recomendó.

Según Peter Galvin, director de conservación del Center for Biological Diversity, “La decisión tomada por el Comité de Patrimonio Mundial demuestra un compromiso fuerte a la conservación de los sitios de Patrimonio Mundial. Nosotros esperamos que esta decisión establezca un precedente para proteger los sitios bajo la amenaza de los proyectos hidroeléctricos.”

Linda Barrera, una ciudadana de Panamá y una asistente legal del International Environmental Law Project, la organización que escribió la petición, dijo: “Esta decisión es un paso en la correcta dirección porque alienta a los grupos comunitarios que apoyan esta petición que sus esfuerzos no fueron en vano. El Comité ha escuchado la propuesta, y esperamos que esta decisión ayude a Panamá a re-evaluar su política y su decisión por mejorar la conservación de La Amistad.”

Por ahora, las amenazas al Parque Internacional La Amistad siguen siendo serias y urgentes, pues la construcción de las represas siguen pendientes.

———————————-version en inglés——————————–

World Heritage Committee Commits to Protecting Panama World Heritage Site

International Body Takes Action Based on Petition From More Than 30 Environmental and Indigenous Organizations

Christchurch, New Zealand– The World Heritage Committee, during its 31st session yesterday, decided to take action based on a petition filed by the Center for Biological Diversity and more than 30 other organizations in the United States, Panama, and Costa Rica to ascertain the level of threats faced by La Amistad International Park, a World Heritage site shared by Panama and Costa Rica.

The World Heritage Committee, a group of 21 countries representing the 184 countries that are party to the World Heritage Convention, is part of the United Nations Educational, Scientific and Cultural Organization and is responsible for implementing a 1972 treaty to protect natural and cultural areas of outstanding universal value. The committee designated the Costa Rican portion of La Amistad in 1983 and listed the park as a single World Heritage site in 1990, after Panama nominated its portion of La Amistad in 1989. The decision to add La Amistad to the list of World Heritage sites was based on the fact that it is an outstanding example of ongoing biological evolution and provides significant habitat for threatened species.

La Amistad, Spanish for «friendship,» protects the largest and most diverse virgin rainforest remaining in Central America and is one of the last refuges for such endangered species as the jaguar, ocelot, Central American tapir, resplendent quetzal and harpy eagle. According to the World Conservation Union, the floral diversity of La Amistad is «perhaps unequalled in any other reserve of equivalent size in the world.»

The petition was submitted in April 2007 in order to list La Amistad as a World Heritage site «in danger,» due in large part to the pending construction of four hydroelectric dams on the site’s border. The dams (three of which will be operated by the U.S.-based AES Corporation, one of which will be run by the Colombian-owned Hidroecologica del Teribe, S.A.) are set to be built on two important rivers originating inside La Amistad: the Changuinola River and the Bonyic River (a tributary of the Teribe River). The resulting change in the river system will alter the ecology of La Amistad by blocking water passage and creating large, standing reservoirs.

Said Ezequiel Miranda, a community leader living near La Amistad: «These projects would be detrimental to indigenous cultures which have historically been affected by proposals for supposed ‘development.’ » In fact, the reservoirs will flood several villages along the Changuinola River, effectively displacing several hundred Ngobe indigenous peoples. And the dams would have massive negative impacts on many diadromous species of fish and shrimp living in the rivers, which migrate between fresh- and saltwater to complete their life cycles. The dams will end this migration. [Click here to read the «technical paper» supporting the La Amistad petition.] An «in danger» listing would require the governments of Panama and Costa Rica, in consultation with the World Heritage Committee, to adopt a plan for corrective measures to restore La Amistad’s outstanding values. Listing would also permit the World Heritage Committee to allocate financial assistance from the World Heritage Fund.

The World Heritage Committee referred to the petition as a «well researched and credible report» and expressed concerns over the pending construction of the four hydroelectric dams on La Amistad’s border; its decision could encourage the Panamanian government to cancel the dam projects and deal with other threats to the park. The committee regrets that the construction of the dams was not communicated to it and has requested Panama and Costa Rica to allow a joint World Heritage Centre/IUCN visit to the site in order to ascertain the level of threats. In particular, the visit will focus on the incompatibility of constructing dams near World Heritage sites and maintaining the sites’ integrity. Following the visit, the two countries will be asked to develop a report on the conservation status of the site for the 32nd session of the World Heritage Committee in 2008. If adequate steps are not taken by both countries, La Amistad may join the World Heritage «in danger» list, as recommended by the petition.

According to Peter Galvin, conservation director with the Center for Biological Diversity, «The decision adopted by the World Heritage Committee demonstrates a strong commitment to the conservation of World Heritage sites. We hope this sets a precedent for protecting sites under threat from hydroelectric dam construction.»

Linda Barrera, a Panamanian citizen and law clerk for the International Environmental Law Project, which authored the Petition, said: «This is a positive step in the right direction because it encourages community groups supporting this petition that their efforts were not in vain. Somebody was listening, and hopefully it will lead Panama to reevaluate its policies and decision relating to better conservation for La Amistad.»

For now, the threats to La Amistad remain serious and immediate, as dam construction is still pending. While final decision-making power rests with Panama and Costa Rica, the strength of the evidence and of the World Heritage Committee’s decision are encouraging to those who would see the dam projects halted. According to Ezequiel Miranda, «The committee made the most appropriate decision to safeguard world heritage which not only benefits Panamanians, but also benefits the quality of life for all humans and living beings on the planet.»

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