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Descifran el genoma del VIH

Descifran genoma del VIH

BBC Ciencia

Un grupo de científicos descifró el mapa genético completo del virus de la inmunodeficiencia humana (VIH).

Virus VIHEl virus afecta al sistema inmunológico.

La investigación, realizada por expertos de la Universidad de Carolina del Norte (Estados Unidos), fue publicada en la revista especializada Nature y permitiría a los científicos acceder a información hasta ahora oculta sobre el virus del SIDA.

Se espera que este avance permita entender mejor cómo actúa el virus y acelerar el desarrollo de nuevos tratamientos contra esta enfermedad hasta ahora incurable.

El procedimiento también podría servir para tratar otros virus, como el de la influenza y los microorganismos que causan el resfrío común, informaron los expertos.

En el artículo de la revista Nature, afirman que «los virus de ARN de una sola hebra (como el VIH) abarcan una amplia gama de agentes infecciosos que causan el resfrío común, el cáncer, el SIDA y otras enfermedades graves».

El VIH transporta su información genética con una estructura más complicada que la de otros virus. Al igual que la influenza, la hepatitis C y la poliomielitis, usa el ARN en lugar del ADN para transportar su información.

La información del ADN –que tiene dos hebras- es relativamente fácil de decodificar, pero la del ARN (ácido ribonucleico), de una sola hebra, es mucho más difícil.

Fuentes de ONUSIDA, el programa conjunto de las Naciones Unidas sobre el SIDA, saludaron la noticia y dijeron a BBC Ciencia que «todo descubrimiento científico que eche luz sobre cómo se estructura el virus del VIH es un paso importante. Cuanto más sepamos sobre el carácter del virus, más cerca estaremos de encontrar una cura y desarrollar nuevos tratamientos para combatir la infección».

Esperanzas

Por consiguiente, el haber descifrado el genoma completo permite acceder a nueva información y podría dar claves sobre el modo de operar del virus.

«Estamos esperanzados de que esto abra muchas oportunidades nuevas para el descubrimiento de medicamentos», dijo Kevin Weeks, quien dirigió el estudio. «Tenemos una lista enorme de cosas que podemos intentar», añadió.

Estamos esperanzados de que esto abra muchas oportunidades nuevas para el descubrimiento de medicamentos.

Kevin Weeks, Universidad de Carolina del Norte

«Hay demasiada estructura en el genoma de ARN del VIH, que jugaba anteriormente un papel casi desconocido en la expresión del código genético».

El equipo desarrolló un nuevo método químico llamado SHAPE, que crea una imagen de las formas y pliegues de las hebras de ARN.

Los investigadores anunciaron que esperan utilizar esta información para ver si pueden realizar pequeñas modificaciones al virus. «Estamos empezando a entender trucos que el genoma usa para evitar ser detectado por el huésped», dijo el profesor Ron Swanstrom, otro de los autores.

Actualmente hay en el mercado más de 20 medicamentos contra el VIH, y se necesitan varias combinaciones para mantener al virus bajo control. Además, muchas cepas de la gripe resisten los antivirales antiguos.

Weeks manifestó que la nueva técnica de obtención de imágenes ayudará a los investigadores a buscar nuevos enfoques, como el llamado «Sirna», que detiene el funcionamiento del ARN y puede interferir en las células defectuosas o las bacterias y virus.

Varias compañías farmacéuticas ya están trabajando sobre el uso de este enfoque.

El SIDA de monos a humanos desde finales del siglo XIX

¿SIDA decimonónico?

David Bamford
BBC

Particulas de VIH

El virus de inmunodeficiencia humana se identificó en 1983.

Según un nuevo estudio, el virus del SIDA ha estado circulando entre seres humanos desde finales del siglo XIX.

Nuevos datos, publicados en la revista especializada Nature, indican que el virus pasó de los monos a los humanos antes de lo que se pensaba.

Aunque se trata de una tragedia global, los científicos dicen que sus orígenes están en África Central.

Desde que se identificó el virus de inmunodeficiencia humana (VIH), en 1983, los epidemiólogos trataron de establecer su procedencia y desarrollo.

La técnica que emplearon consistió en comparar muestras de sangre de diferentes épocas para hacer un estimado del momento en que ocurrieron las primeras mutaciones moleculares.

Otra muestra

Hasta hace poco, sólo se conocía una muestra útil de más de 25 años de antigüedad.

Célula infectada por el SIDA

Ahora se cree que el virus pasó a los seres humanos entre 1884 y 1924.

Fue tomada en 1959, de un paciente que vivía en la antigua Leopoldville, ahora Kinshasa, la capital de la República Democrática del Congo.

Cuando la compararon con muestras humanas recientes y con otras de la versión del virus en monos -llamada virus de la inmunodeficiencia del simio (SIV, por sus siglas en inglés)- los expertos inicialmente llegaron a la conclusión de que el salto de los monos a los seres humanos había ocurrido en la década de 1930.

Sin embargo, hace poco el mismo equipo de investigadores -de la Universidad de Arizona en Tucson, Estados Unidos- halló otra muestra de sangre de un paciente diferente en Kinshasa y la analizó.

Luego de compararla con la anterior, los científicos señalaron que ahora todo parece indicar que las primeras personas infectadas por el VIH lo adquirieron entre 1884 y 1924.

De ser así, el virus se propagó lentamente durante unos 70 años, antes de convertirse de repente en una epidemia.

Todavía es un misterio por qué la enfermedad pasó de los simios a seres humanos en un momento determinado.